«That’s Indian football for you!»

 New Delhi: Under et lokalderby mellom I-league-klubbene Mohun Bagan og East Bengal på Salt Lake Stadium i 2012, er en gjeng engelske cricket-korrespondenter tilstede på tribunen. På grunn av krangel på banen og steinkasting fra tribunen etter utdelingen av et rødt kort, blir kampen stanset. De engelske korrespondentene blir sjokkerte. «That’s Indian football for you”, lyder det fra tribunen.

Fotball3. oktober ble den andre utgaven av Indian Super League (ISL) sparket i gang. Ligaen, som ble opprettet i 2013, hadde sin første sesong fra oktober til desember 2014 og består av åtte lag: Delhi Dynamos, Chennaiyin, Goa, Pune, Atlético de Kolkata, Kerala Blasters, Mumbai City og North East United. ISL er Indias svar på Eliteserien (eller Premier League om du vil) og lagenes eierskap består av en blanding av ulike selskaper og syndikater, i tillegg til prominente personer. For eksempel er tidligere cricketspiller Sachin Tendulkar medeier i Kerala Blasters, mens Bollywood-skuespilleren John Abraham står som eier og driver av North East United. I tillegg har mange store indiske og utenlandske selskaper gått inn som sponsorer, blant annet motorsykkelprodusenten Hero MotoCorp (som er ISLs hovedsponsor) og det amerikanske selskapet PepsiCo. Men i et cricket-elskende land som India, er folk interessert i fotball i det hele tatt?

Mye gjøres for å promotere den nye indiske fotballigaen ISL. I Delhi kan man for eksempel se gigantiske reklameplakater for ISL rundt forbi i byen og billetter til kampene selges for så lite som 49 rupi. I massemediene figurerer fotballspillere og indiske kjendiser sammen i et forsøk på spre det glade fotballbudskap. I skrivende stund befinner til og med den brasilianske fotball-legenden Pelé seg i India for å promotere og løfte indisk fotball.

I en reklamefilm for ISL 2015, med emneknaggen #letsfootball, står to unge gutter med en fotball under armen bak et gjerde og titter nærmest med kjedsommelige blikk inn på en cricketkamp. Da det plutselig begynner å regne blir cricketkampen avblåst – og guttene øyner muligheten. I hva som kan tolkes som en kritikk av det «kjedelige» cricket, fremstår fotball som en mer actionfylt og inkluderende idrett – fotball kan spilles overalt og i all slags vær! Hvorvidt indere flest lar seg fenge, er derimot uvisst. Cricketens langvarige hegemoni er nok vanskelig å utfordre, men ingen kan beskylde ISL for ikke å forsøke.

Det er mye pomp og prakt i ISL og det rapporteres til stadighet i mediene om svimlende pengesummer når nye spillere signeres. Også norske medier har rapportert det samme og Aftenposten kunne i sommer fortelle at «det regner penger» i den indiske ligaen. Særlig gjelder dette utenlandske fotballspillere, som utgjør en imponerende stor andel av den totale spillerstanden i ISL. I North East United for eksempel (som havnet på sisteplass i fjorårets ISL) er nesten halvparten av spillerne denne sesongen fra utlandet. Mange av disse er nye signeringer foran årets sesong, og håpet er at utenlandsk fotballkompetanse kan bidra til å få laget høyere opp på tabellen i ISL. I tillegg til spillerne kommer trenere og teknisk personell, hvor mange av de øverste posisjonene bekles av utlendinger. Det er for eksempel ingen indiske hovedtrenere i ISL. I hovedstadsklubben Delhi Dynamos, hvor Norges egne John Arne Riise ble signert foran 2015-sesongen, er 13 spillere fra utlandet, med den aldrende brasilianske legenden Roberto Carlos som spillende trener.

At fotballag henter inn utenlandske spillere er ingen nyhet og kan på ingen måte  begrenses til ISL. Men det som kanskje vekker mest oppsikt er hvilke utenlandske spillere som har blitt hentet inn. En regel i ISL krever at hvert lag må ha en marquee player. Det betyr at det må være minst én spiller på laget med erfaring fra fotballens høyeste nivå, for eksempel Premier League. En marquee player skal dessuten fungere som reklame for klubben. Fra ISLs begynnelse i 2014 har flere av disse marqueene vært store navn fra europeiske klubber, hvis karriere har vært på hell de siste årene. Blant annet ble den tidligere italienske storspilleren Alessandro Del Piero hentet inn til Delhi Dynamos foran 2014-sesongen. Gode lønninger og en kort sesong (fra oktober til desember) kan være mulige forklaringer på hvorfor slike spillere velger å reise til India. Fredrik Ljungberg kunne imidlertid fortelle til The Indian Express i fjor at en av årsakene til at han valgte ISL foran 2014-sesongen var for å hjelpe til med å heve nivået på indisk fotball. I likhet med Ljungberg, forklarte John Arne Riise sin overgang til ISL med at han også ønsket å bidra til å gjøre den nystartede ligaen bedre, i tillegg til nye og spennende utfordringer.

Så hvordan tar det indiske publikummet i mot Indian Super League? Tall fra fjorårets sesong viser relativt godt oppmøte på mange av kampene. I følge nettstedet worldfootbal.net hadde kampene i ISL et gjennomsnitt på over 25.000 publikummere per kamp i 2014. Til sammenligning hadde engelske Premier League rett over 36.000 publikummere i snitt. I samme periode kunne den norske Eliteserien skilte med i underkant av 7000 publikummere per kamp. Ifølge avisa The Guardian var faktisk ISL verdens fjerde største fotballiga i 2014, basert på gjennomsnittlig publikumsoppmøte. Også på TV har ISL vist gode tall, og nettstedet Firstpost.com meldte at seertallet for første uke av 2014-sesongen lå på 170 millioner. Ifølge samme nettsted var dette intet mindre enn en milepæl i indisk sports historie.

Forrige uke var jeg selv tilstede på Delhi Dynamos første hjemmekamp denne sesongen, og kan bekrefte at det absolutt er interesse for fotball i India. På Jawaharlal Nehru Stadium denne kvelden var det nesten 19.500 publikummere, noe som The Indian Express hevder er rekord for en ISL-kamp på denne arenaen. Stemningen var svært god, med fyrverkeri, indiske trommer og imponerende heiabrøl. Delhi Dynamos vant 1-0 mot Chennaiyin FC og John Arne Riise ble kåret til banens beste spiller, såkalt «Hero of the Match», for sitt brilliante forsvarsspill.

Har Indian Super League kommet for å bli? Det vil tiden vise. Inntil da vil Bollywood-skuespillere, pengesterke investorer og andre kjendiser stå på for at fotball virkelig skal bli stort i India. Mye har skjedd i indisk fotball på kun få år og selv om det indiske landslaget sliter i kraftig motvind, virker det i hvert fall som om indisk klubbfotball får et stadig sterkere fotfeste.

«That’s football for you».

Alexander Gewelt

Leave a comment

Your email address will not be published.


*